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Le terme « Antiquité » désigne la première des grandes époques grâce auxquelles les historiens  » « découpent » l’Histoire. Un repère simple et générique : on considère que l’humanité sort de la Préhistoire – pour entrer dans l’Antiquité – grâce au développement de l’écriture.

Mais ce passage ne s’est évidemment pas fait en un jour… Toutes les civilisations de ces périodes charnières n’avaient pas forcément développé ou adopté un système d’écriture. Mais elles sont néanmoins mentionnées dans les écrits d’autres civilisations. On comprend donc que le passage de la Préhistoire à l’Antiquité s’est étalé sur différentes périodes selon les différents peuples. Comme il fallait bien classer ce qui ne correspondait plus à la Préhistoire et pas encore tout à fait à l’Histoire, on a nommé cette période de transition « Protohistoire ».

Ainsi, la discipline qui étudie les civilisations antiques est appelée « Histoire ancienne », tandis que celle qui étudie les civilisations protohistoriques est la « Protohistoire ».